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La vente du fossile de dinosaures en duel peut être une mauvaise nouvelle pour la science

Par Riley Noir

Un modèle d'artiste des dinosaures Montana Dueling basé sur le placement géographique des fossiles.

Un modèle d'artiste des dinosaures en duel

Préparations CK. Gracieuseté de Bonhams

Les dinosaures en duel sont exactement le genre de restes dont rêvent les fans de fossiles. Les os sombres de deux dinosaures enterrés ensemble il y a plus de 66 millions d'années sont entourés d'énormes morceaux de grès brun.

L'un des fossiles est un familier à trois cornes Tricératops. L'autre est un jeune Tyrannosaure, un cousin probable de T. rex, un représentant rare de ce à quoi ressemblait le «roi tyran» pendant ses années maigres et maladroites. Il n'y a aucune preuve que ces deux dinosaures sont morts au combat, mais ils font toujours l'objet de ragots paléontologiques depuis une décennie.

Assez d’argent a finalement été mis de côté pour donner aux os une maison. Plutôt qu'un soumissionnaire privé, un musée a payé – probablement des millions – pour le duo fossilisé. Bien que les paléontologues devraient pouvoir examiner les fossiles, l’achat d’os est un jeu dangereux et il n’est pas clair que les musées devraient jamais débourser des spécimens comme celui-ci.

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Le chasseur de fossiles commercial Clayton Phipps et ses collègues ont trouvé les squelettes en 2006 dans un ranch privé du Montana et ont entrepris les fouilles eux-mêmes en vue d'une vente future. Des années auparavant, un Tyrannosaure rex surnommé «Sue» avait été acheté pour plus de 8 millions de dollars aux enchères, commençant un boom commercial des fossiles qui a commencé à augmenter la valeur marchande des dinosaures.

Le buzz autour des dinosaures en duel a commencé à démarrer en 2011. Selon les experts, les propriétaires des fossiles cherchaient à vendre à un musée national pour un prix supérieur à 9 millions de dollars. Pourtant, pas du tout. Les Dueling Dinosaurs sont donc allés aux enchères à la maison de vente Bonhams en 2013, mais n'ont pas atteint le prix de réserve. Il semblait que les os étaient dans les limbes – invisibles à la science pour ne pas être dans un musée, mais beaucoup trop chers pour une institution.

Le Musée des sciences naturelles de la Caroline du Nord a maintenant annoncé qu'il avait acheté les fossiles, sans toutefois dire combien il avait dépensé. Nous ne savons pas encore ce que le fossile Dueling Dinosaurs pourra nous dire sur la vie au Crétacé, mais je crains que cela combiné avec la vente aux enchères record de "Stan", un T. rex vendu pour 31,8 millions de dollars plus tôt cette année, nous pourrions assister à une flambée des prix qui nuit à la science.

Les États-Unis ne traitent pas les fossiles trouvés sur des terres privées comme faisant partie de leur patrimoine d’histoire naturelle, comme le font de nombreux autres endroits. Un propriétaire foncier est libre de refuser des paléontologues universitaires au profit de chasseurs de fossiles commerciaux qui promettent de gros gains.

La paléontologie fonctionne souvent avec un budget restreint. Les millions dépensés pour des spécimens uniques pourrait financer départements de recherche, étudiants diplômés et expéditions sur le terrain depuis des décennies. Un seul département pourrait trouver beaucoup plus de fossiles et générer beaucoup plus de recherches avec le même effort de collecte de fonds, mais, dans l'état actuel des choses, les spécimens étoiles sont plus susceptibles d'attirer des dollars et de l'attention.

Le problème ne concerne pas uniquement les États-Unis. Le marché commercial en plein essor des fossiles précieux alimente par inadvertance les ventes sur le marché noir, qu'il s'agisse de tyrannosaures exportés illégalement de Mongolie ou de «l'ambre sanguin» vendu sur les marchés chinois qui alimente le conflit génocidaire au Myanmar.

Le changement peut être lent à venir. Une législation radicale semblable à la loi sur les ressources historiques de l'Alberta au Canada qui exige que les découvertes soient documentées et évaluées par des experts après la découverte pourrait aider. Pour le moment, les experts font face à un marché du diable soit d'acheter des fossiles éthiquement discutables, soit de les voir disparaître dans des collections privées inaccessibles. Sur le marché ouvert des fossiles, la désirabilité scientifique l'emporte souvent sur l'éthique. La lueur des dents d’un tyrannosaure est magnifique, mais le sourire pétrifié devrait dire «acheteur méfie-toi».

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