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La revue Sirens of Mars: à l'intérieur de la chasse à la vie sur la planète rouge

Nous pensions autrefois que Mars avait des canaux construits par une société avancée. Nous avons parcouru un long chemin depuis, mais il reste encore beaucoup à découvrir, constate Leah Crane


Espace


1 juillet 2020

Par Leah Crane

Image par défaut du nouveau scientifique

Le rover Perseverance de la NASA va bientôt chercher des signes de vie sur Mars

NASA / JPL-Caltech

Livre

Les sirènes de Mars: à la recherche de la vie sur un autre monde

Sarah Stewart Johnson

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Allen Lane

SI VOUS LEVEZ par une nuit claire, vous apercevrez peut-être une lumière plus brillante que toutes les autres, ne scintillant pas comme une étoile, mais flottant serein et teinté de rougeâtre dans le ciel. À travers l'histoire, beaucoup ont regardé Mars et imaginé ce que ses rives lointaines pourraient contenir. Certains ont même envoyé des vaisseaux spatiaux là-haut pour le savoir.

Dans son livre Les sirènes de Mars, Sarah Stewart Johnson raconte l'histoire de la planète rouge et de ceux qui ont cherché à la comprendre, d'Hérodote et Euclide à la NASA et ses rovers Curiosity et Persévérance, avec l'auteur elle-même fendue entre les deux.

L'histoire commence avant même que Mars ne soit même compris comme un lieu, alors que ce n'était qu'une lumière dans le ciel. Il passe ensuite au moment où les scientifiques pensaient que Mars pouvait être vraiment le jumeau de la Terre, lorsque les lignes apparentes à sa surface étaient considérées comme les canaux d'une société avancée. Même après avoir découvert qu’il ne s’agissait pas de canaux, les gens pensaient encore qu’ils pouvaient être des signes de végétation, la signature d’une planète verte et florissante.

Au moment où Stewart Johnson atteint les premières missions spatiales à voler par Mars et leurs échecs à repérer des signes évidents de vie, la déception est palpable. Le récit donne l'impression de se diriger vers une grande révélation, peut-être même la découverte d'organismes vivants sur Mars. Ceux qui ont étudié la planète depuis longtemps connaissent intimement les montagnes russes de l'émotion qu'elle a provoquée.

Stewart Johnson a fait de Mars sa vie. Elle est issue d'une famille qui aime l'espace, ce qui rend son choix de carrière inévitable. Le livre est en partie mémoire, en partie histoire, en partie éducation, et les trois s'enchaînent si bien que vous pourriez même ne pas réaliser à quel point vous en apprenez sur Mars.

À un moment donné, elle décrit les murs du cratère comme «révélant (ing) des couches qui avaient été empilées comme les pages d'un livre fermé, un moment dans le temps serré contre le suivant». Elle parvient à rapprocher des moments dans le temps aussi étroitement que les roches sédimentaires de Mars, révélant son histoire comme le font les roches.

«Mars n'est peut-être pas aussi aride et mort que nous le pensions, mais il y a plutôt de l'eau qui se cache partout»

Autant cette histoire contient de nombreuses déceptions, de la révélation que les canaux de Mars ne sont pas réels à la compréhension qu'il est peu probable qu'il y ait de la vie à la surface, elle est également optimiste. Il y a beaucoup de moments joyeux, comme lorsque les scientifiques ont réalisé que Mars n'était peut-être pas aussi aride et mort que nous le pensions, mais plutôt qu'il y a de l'eau qui se cache partout.

Ces moments sont ce qui fait avancer l'histoire et ce qui pousse Stewart Johnson à continuer de voyager dans certains des environnements les plus extrêmes et les plus stériles de la Terre pour saisir la possibilité qu'il existe peut-être encore sur Mars une vie qui ne ressemble en rien à ce qu'elle fait ici sur Terre. "Nous luttons toujours pour lutter contre le véritable étranger, pour reconnaître et interpréter les signes de la" vie telle que nous ne la connaissons pas "", écrit-elle.

Les sirènes de Mars arrive à un moment passionnant: les chercheurs de Mars ont plus d'informations maintenant qu'à aucun autre moment de l'histoire, et le rover Perseverance de la NASA, qui devrait être lancé ce mois-ci, apportera sûrement une vague de découvertes lorsqu'il collectera des échantillons de roches et de sol dans sa recherche de signes de la vie ancienne. Pourtant, à mesure que l'intérêt pour Mars grandit, avec de nombreux pays et entreprises travaillant sur des missions à sa surface, les efforts des chercheurs pour le comprendre deviennent de plus en plus urgents.

Comme l'écrit Stewart Johnson: «Les prochaines décennies sont donc d'une importance cruciale pour la recherche de la vie parce que la fenêtre pour explorer une planète sans entrave – un record vierge du passé – se ferme.»

En fin de compte, le livre vous dit ce que toute personne qui a étudié les sciences apprend en passant d'une année scolaire à l'autre: plus nous en savons, plus il est clair que ce que nous pensions savoir auparavant était faux. Cependant, comme Stewart Johnson le décrit si clairement, le voyage pour comprendre où nous nous sommes trompés nous pousse à explorer.

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