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La reprise de l'usine de JBS laisse une incertitude aux éleveurs de moutons de l'Ouest

Henry Etcheverry a vu son gagne-pain se détériorer lentement au cours des derniers mois. Il essaie de penser à une époque où son industrie était plus menacée qu’elle ne l’est maintenant, mais il ne peut pas.

L'agriculteur de l'Idaho, qui élève des moutons depuis 48 ans, a appris le mois dernier que JBS, une entreprise de viande brésilienne, reprenait Mountain State Rosen (MSR), une usine de transformation d'agneau à Greeley, Colorado, que lui et ses collègues producteurs possédaient. possédé et dépendait pendant de nombreuses années. MSR est la deuxième plus grande usine de transformation d'agneau du pays, responsable de 20 pour cent de la production nationale totale d'agneau. Etcheverry envoie environ 10 000 agneaux à l'usine chaque année, mais le géant de la viande prévoit de le convertir en production de viande bovine.

«JBS est un conglomérat international de conditionnement de viande. Et que diable, ils nous ont donné des coups de pied comme un petit insecte », dit-il. «Ils savaient qu'ils pouvaient le faire… nous ne sommes qu'un groupe de moutons ici.»

Etcheverry appartient à Mountain States Lamb Cooperative, un groupe de 145 éleveurs et éleveurs de moutons dans les États de l'Ouest qui possédait auparavant 87% de l'usine de transformation avant qu'elle ne fasse faillite. Environ un mois plus tard, JBS, qui est l'une des rares grandes entreprises qui dominent l'industrie américaine de la viande, a acquis avec succès l'usine de transformation par le biais d'un appel d'offres.

La conversion imminente de MSR a laissé des producteurs comme Etcheverry se demander comment leur viande arrivera sur le marché. Les experts de l'industrie estiment que sans l'installation, le marché de la transformation de l'agneau n'aura pas la capacité d'absorber les animaux restants et pourrait forcer de nombreux producteurs locaux à cesser leurs activités.

Dans le processus d'appel d'offres, un autre soumissionnaire était disposé à maintenir la transformation de l'agneau, selon Brad Boner, le président de la coopérative. Cependant, Boner dit qu'il pense que le juge qui a supervisé l'appel d'offres n'a pas considéré que le JBS mettait en jeu des emplois locaux. Les offres étaient toutes deux d'environ 14 millions de dollars, mais l’offre de JBS était plus élevée de 200 000 $, dit Boner. Dans son esprit, le processus aurait dû être plus que ces chiffres.

«Nous sommes dévastés», dit-il. «J'ai reçu de nombreux appels me demandant:« Qu'est-ce que je vais faire avec mes agneaux? ». Ma réponse doit être« Je ne sais pas »… Je ne sais même pas ce que je vais faire avec les miens.»

Il dit qu'avant la mise en faillite et le processus d'appel d'offres, MSR a tenté de vendre l'usine à une autre entreprise qui s'était également engagée à la conserver en tant qu'opération de transformation d'agneau. Mais cela a échoué, dit-il, après que JBS ait refusé de fournir à l'entreprise les services d'assainissement que MSR partageait avec l'une de ses autres usines à proximité. C'était quelque chose que JBS avait convenu dans le passé avec MSR, mais ne le ferait pas pour la nouvelle société, dit Boner. Et sans endroit pour stocker les eaux usées, ajoute-t-il, l'usine devient inutile.

Outre les pertes d’emplois locaux, Boner affirme que la capacité de JBS à consolider davantage l’industrie de la viande a des implications plus importantes. JBS, ainsi que trois autres sociétés – Cargill, Tyson Foods et Smithfield Foods – contrôlent la majeure partie de la transformation de la viande aux États-Unis. En ce qui concerne l'industrie du bœuf, environ 50 usines sont responsables de la transformation de 98 pour cent de la viande, selon le New York Times. Les critiques affirment que la pandémie a mis en évidence certains des problèmes liés à la dépendance de la chaîne d'approvisionnement en viande à un nombre aussi limité d'usines gérées par quelques entreprises. Alors que les usines de transformation de la viande ont commencé à fermer en raison d'épidémies au début de la pandémie, d'énormes arriérés ont obligé les agriculteurs à euthanasier un grand nombre d'animaux qui devaient être transformés.

Le projet de JBS de transformer l’usine de transformation de l’agneau a attiré l’attention d’un groupe de 12 élus dans cinq États de l’ouest. Dirigé par le sénateur républicain de l'Utah Mike Lee, le groupe a envoyé un lettre au ministère de la Justice le 29 juillet, lui demandant d’intervenir dans l’acquisition de JBS afin de protéger le marché intérieur de l’agneau.

«Nous croyons comprendre que JBS a l'intention de détruire définitivement tout l'équipement de transformation de l'agneau dès cette semaine», indique la lettre. «C'est alarmant pour plusieurs raisons. En plus de supprimer des centaines d'emplois… Cette installation est en concurrence directe avec JBS, qui importe tous ses produits à base d'agneau.

La lettre indique également que JBS éliminera les concurrents nationaux de la région afin de remplacer des quantités importantes d'agneau produit localement par son produit importé.

Lorsqu'on lui a demandé de commenter l'enquête proposée et l'impact de la conversion sur l'industrie ovine, Cameron Bruett, un porte-parole de JBS, a déclaré que la décision d'acquérir l'ancienne installation MSR faisait partie de la «vision d'investir» de l'entreprise. dans la ville de Greeley.

"Cette action n'élimine pas des centaines d'emplois, mais préserve les emplois existants tout en créant des opportunités pour de nouveaux emplois dans notre ville natale de Greeley », a écrit Bruett dans un e-mail, ajoutant que tous les anciens employés de MSR ont eu la possibilité de postuler. emplois chez JBS USA.

Le DOJ aurait pris des mesures pour retarder la capacité du géant de la viande d’aller de l’avant avec sa conversion en une installation de transformation du bœuf. Boner dit avoir entendu le PDG de MSR, Brad Graham, dire que les employés de JBS lui ont dit lundi qu’ils devaient «rester immobiles» pendant 30 jours alors que le département examinait la situation. Boner dit qu'il pense qu'il est toujours possible que l'ancienne usine MSR reste une installation de transformation d'agneau malgré l'acquisition en cours de finalisation la semaine dernière.

Etcheverry dit qu’il n’a pas autant d’espoir. Il a commencé à réfléchir à des moyens de maintenir sa ferme en vie, tout en explorant différentes avenues qui permettraient à ses agneaux d'abattre. Il estime que JBS aura un impact durable sur l'industrie, ce qui entraînera la disparition de nombreux champs dans l'ouest des États-Unis. Plus important encore, dit-il, les connaissances en élevage ovin qui ont été acquises au fil des ans et transmises entre plusieurs générations risquent de disparaître à jamais.

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