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La production de viande et de produits laitiers émet plus d'azote que la Terre ne peut en supporter

Par Adam Vaughan

Vaches

La production animale est mauvaise pour l'environnement

Cultura Creative (RF) / Alamy

La quantité de pollution azotée émise uniquement par l'élevage mondial est plus que ce que la planète peut supporter, ce qui a incité les scientifiques à dire que nous devons manger moins de viande et de produits laitiers.

Les engrais destinés à l'agriculture sont riches en azote, mais leur utilisation peut contribuer à la pollution de l'air et de l'eau, au changement climatique et à l'appauvrissement de la couche d'ozone. Les déchets d'élevage sont également une source de pollution azotée.

Aimable Uwizeye de l'Organisation des Nations Unies pour l'alimentation et l'agriculture et ses collègues ont constaté que le secteur de l'élevage représente environ un tiers de toutes les émissions d'azote de l'humanité, qui sont également libérées par la combustion de combustibles fossiles et d'autres activités.

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Les émissions de l'élevage s'élèvent à environ 65 téragrammes (Tg) d'azote par an. Cela signifie que la production de viande et de produits laitiers dépasse à elle seule la limite inférieure des 62 à 82 Tg par an considérée comme la «frontière planétaire» des émissions d’azote, ou le niveau mondial sûr au-delà duquel la prospérité future de l’humanité est menacée. L'oxyde nitreux, par exemple, aggrave le réchauffement climatique.

«Le secteur de l'élevage contribue considérablement aux émissions d'azote», explique Uwizeye. Son équipe dit que même s'il existe des correctifs techniques dans l'agriculture, ils peuvent ne pas suffire à eux seuls pour rester dans les limites planétaires de la pollution par l'azote, et certaines parties du monde devront manger et produire moins de viande et de produits laitiers.

Le groupe a appelé à une initiative mondiale pour s'attaquer au problème. Les pays riches d'Europe et d'Amérique du Nord, ainsi que les pays à revenu intermédiaire, dont le Brésil, sont parmi ceux qui devraient consommer moins, dit Uwizeye.

L'écrasante majorité des émissions, 68%, provient des cultures destinées à nourrir les animaux, suivies de l'azote libéré par l'accumulation et la gestion du fumier.

L'Asie se distingue comme un point chaud pour les émissions d'azote provenant du bétail, représentant les deux tiers du total mondial. Uwizeye dit que c'est en grande partie jusqu'en Chine, où il y a un appétit croissant des consommateurs pour la viande et les produits laitiers. Le maïs cultivé aux États-Unis mais alimenté aux porcs en Chine voit les émissions d'azote liées à cette culture attribuées à la Chine dans l'analyse.

L’autre facteur de l’impact de la Chine est le passage du pays à des exploitations agricoles de plus en plus grandes, ce qui réduit leur capacité à recycler le fumier et conduit à des montagnes puantes de ce genre de choses. Beaucoup sont jetés illégalement, dit Uwizeye.

L'étude, qui a porté sur 275 pays, révèle également que l'élevage de poulets de chair utilise le plus efficacement l'azote nécessaire à la fabrication des aliments pour animaux, tandis que les bovins sont les pires. Les porcs sont au milieu.

Uwizeye dit que bien qu'il y ait une certaine incertitude dans les chiffres pour chaque pays en raison des lacunes et de la qualité différente des données de 2010 qui sous-tendent la recherche, les principales conclusions mondiales sont toujours valables.

Mark Sutton du UK Centre for Ecology & Hydrology à Édimbourg affirme que l'étude montre «l'impact massif du bétail sur la pollution globale par l'azote». Les résultats pourraient aider à éclairer les actions découlant d'une résolution des Nations Unies de l'année dernière sur la lutte contre l'impact environnemental de la pollution par l'azote. Un inconvénient de la recherche est la façon dont il traite le diazote (N2), qui a été exclu de l'analyse des émissions d'azote, dit Sutton.

«Il s'agit d'un rappel sobre aux décideurs politiques qui, même s'ils ne traitent pas déjà adéquatement le dioxyde de carbone des aliments, sont également des exigences écosystémiques pressantes telles que l'azote», explique Tim Lang à City, University of London.

Référence de la revue: Nature Food, DOI: 10.1038 / s43016-020-0113-y

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