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La planète naine Cérès abrite peut-être un océan souterrain

Par Layal Liverpool

Cratère occator

Occator est un grand cratère lumineux à la surface de Cérès

NASA / JPL-Caltech / UCLA / MPS / DLR / IDA

La découverte du sel lié aux molécules d'eau sur Cérès, le plus gros astéroïde du système solaire, suggère qu'il pourrait y avoir un océan caché sous son cratère Occator.

«Je suis extrêmement enthousiaste de trouver des preuves de présence d'eau liquide, ainsi que du fait que ce corps contient beaucoup de minéraux très intéressants pour la formation de la vie», déclare Maria Cristina De Sanctis de l'Institut national d'astrophysique en Italie. «C'est une bonne combinaison de composés chimiques qui aident à former des molécules biologiques», dit-elle.

De Sanctis et ses collègues ont analysé des images haute résolution de Ceres prises par le vaisseau spatial Dawn, qui a tourné autour de la planète naine entre 2015 et 2018, avant de manquer de carburant. Dans sa phase finale, le vaisseau spatial a orbité à seulement 35 kilomètres au-dessus de la surface de Cérès, se concentrant sur le cratère Occator vieux de 20 millions d'années.

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Des observations antérieures de dépôts brillants sur le cratère avaient laissé entendre la présence d'eau salée en dessous. Mais la découverte du chlorure de sodium hydraté fournit des preuves beaucoup plus solides d'un océan souterrain, dit De Sanctis. Ces types de sels sont extrêmement importants pour maintenir l'eau liquide, dit-elle.

De Sanctis et son équipe ont pu identifier le sel en comparant les données, y compris les images et l'analyse spectrale, du vaisseau spatial Dawn avec une analyse équivalente des produits chimiques ici sur Terre. «En comparant avec les données que nous avons sur Ceres, nous pouvons dire oui, c'est très similaire», déclare De Sanctis.

Les fractures d'impact à la surface du cratère Occator, analysées dans une étude distincte, suggèrent que l'océan est à environ 40 kilomètres sous la surface, bien que la taille exacte soit inconnue. «C'est assez grand», dit De Sanctis, ajoutant que la présence d'un si grand corps aura certainement influencé la géologie de Cérès, avec de l'eau venant de sous la surface et apportant des minéraux avec elle.

«La minéralogie est unique et jusqu'ici non observée sur d'autres corps du système solaire», explique Ralf Jaumann à l'Université libre de Berlin en Allemagne. Jaumann dit que ces découvertes démontrent que même de petits corps comme Cérès pourraient avoir de l'eau à l'intérieur.

Référence du journal: Astronomie de la nature, DOI: 10.1038 / s41550-020-1138-8

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