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La perte de glace de mer dans l'Arctique pourrait déclencher d'énormes niveaux de réchauffement climatique supplémentaire

Par Adam Vaughan

Calotte glaciaire du Groenland

La calotte glaciaire du Groenland

Alireza Teimoury / Alamy

Si la glace de mer arctique disparaît pendant les étés au milieu du siècle comme prévu, le monde pourrait voir un cercle vicieux qui entraîne suffisamment de réchauffement climatique pour presque anéantir l'impact de la neutralité carbone de la Chine.

Les pertes de glace dans les régions gelées sont connues pour déclencher des boucles de «rétroaction climatique». Par exemple, la glace blanche reflète une grande partie de l’énergie du soleil, donc quand elle est remplacée par de l’eau sombre et ouverte qui absorbe la chaleur, un réchauffement se produit. Mais combien plus de réchauffement est une question ouverte.

Pour y répondre, Ricarda Winkelmann du Potsdam Institute for Climate Impact Research en Allemagne et ses collègues ont modélisé l'impact de ces rétroactions sur les hausses de température mondiale si la glace disparaissait des glaciers de montagne, des calottes glaciaires du Groenland et de l'Antarctique occidental, et de l'Arctique en été. Ils ont constaté que la perte de glace dans les quatre endroits contribuerait, sur des siècles voire des millénaires, à un réchauffement global de 0,43 ° C supplémentaire dans le cas où la température mondiale augmenterait jusqu'à 1,5 ° C.

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Cependant, les rétroactions arctiques pourraient entraîner un réchauffement à des échelles de temps beaucoup plus courtes. On s'attend à ce que les étés de la région soient libres de glace avant 2050. Cela signifie que l'Arctique à lui seul pourrait être responsable de 0,19 ° C supplémentaire de réchauffement climatique vers le milieu du siècle, en plus des 1,5 ° C. Un cinquième de degré est un chiffre énorme: la récente promesse de la Chine de devenir neutre en carbone d'ici 2060 devrait réduire le réchauffement climatique de 0,2 à 0,3 ° C.

Les rétroactions arctiques auraient un impact encore plus important au niveau local, augmentant les températures de 1,5 ° C dans une région qui se réchauffe plus rapidement que le reste du monde et en proie à des incendies records.

«Les masses de glace sur Terre comptent. C'est entre nos mains ce qui se passe avec les masses de glace et cela aura un effet sur notre climat mondial », déclare Winkelmann. L'équipe a utilisé des simulations informatiques des systèmes terrestres pour quantifier les rétroactions qui suivraient la perte totale de glace – un scénario dramatique qui pourrait être évité si l'humanité réduisait les émissions.

Les changements de réflectivité, ou albédo, représentaient 55% des 0,43 ° C de réchauffement. Les rétroactions comprenaient également la vapeur d'eau, qui contribuait à 30% du réchauffement – un air plus chaud peut contenir plus d'eau et emprisonner plus de chaleur dans l'atmosphère. Les nuages ​​ont contribué à hauteur de 15%.

Winkelmann dit que bien que le réchauffement total de 0,43 ° C ne se produise pas immédiatement, les émissions de l'humanité poussent les calottes glaciaires telles que celles du Groenland et de l'Antarctique occidental à des points de basculement irréversibles, ce qui signifie que l'action aujourd'hui compte. «Les décisions que nous prendrons dans les années à venir peuvent en fait déterminer le sort des masses de glace de la Terre à long terme», dit-elle.

Kim Holmén de l'Institut polaire norvégien dit que c'est: «Une utilisation intelligente de modèles pour quantifier la contribution de diverses rétroactions sur le réchauffement final.»

Référence du journal: Communications de la nature, DOI: 10.1038 / s41467-020-18934-3

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