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La NASA s'apprête à attraper un morceau de roche de l'astéroïde Bennu

Par Leah Crane

Astéroïde Bennua

Des chercheurs de la NASA se préparent à échantillonner l'astéroïde Bennu

NASA

Le vaisseau spatial OSIRIS-REx de la NASA est sur le point de toucher un astéroïde. Il est en orbite autour de la roche spatiale Bennu, qui est actuellement à plus de 320 millions de kilomètres de la Terre, depuis décembre 2018. Le 20 octobre, il prélèvera un échantillon à ramener chez lui. L'espoir est que ce matériel nous aidera à mieux comprendre l'histoire la plus ancienne de notre planète.

Pour prélever l’échantillon, OSIRIS-REx étendra un bras robotique et l’utilisera comme une sorte de pogo stick à la surface de l’astéroïde. Lorsque le bras entre en contact, il soufflera une bouffée d'azote gazeux et soulèvera un petit nuage de poussière et de cailloux qui sera recueilli dans un conteneur à l'extrémité du bras. Le vaisseau spatial entier tournera alors avec le bras tendu, ce qui aidera à déterminer la masse de l'échantillon. S'il n'est pas assez gros, il y a suffisamment d'azote pour deux autres tentatives.

Bennu peut être similaire aux astéroïdes qui se sont brisés ensemble pour former la Terre et les autres planètes au début de l'histoire du système solaire, donc son étude pourrait nous apprendre comment les planètes se sont formées et d'où leurs divers composants, tels que l'eau, provenaient.

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«Cela nous dit quelque chose sur le système solaire très ancien – cela nous donne un aperçu de ce à quoi la Terre aurait pu ressembler avant que la vie ne survienne», explique Hannah Kaplan au Goddard Space Flight Center (GSFC) de la NASA dans le Maryland. "Nous reprenons essentiellement un morceau d'une capsule temporelle pour pouvoir l'examiner de plus près."

Non seulement cela nous aidera à mieux comprendre les planètes, mais nous pourrons également comparer l'échantillon avec les observations de Bennu afin que nous puissions le mettre en contexte avec d'autres objets dans l'espace. «Lorsque nous examinerons les astéroïdes des télescopes au sol, nous aurons une meilleure idée de ce que ces observations nous disent», déclare Amy Simon, également au GSFC.

Lorsque l'échantillon sera renvoyé sur Terre en 2023, des fragments seront envoyés à des laboratoires du monde entier pour des expériences et des analyses. «Il y a tellement de choses que nous pouvons faire dans nos laboratoires que nous ne pouvons pas faire à partir de notre vaisseau spatial», déclare Daniella DellaGiustina de l’université de l’Arizona. D'une part, nous aurons une bien meilleure idée de ce dont est fait Bennu et de la façon dont ce matériau est affecté par son environnement.

«Nous n'enverrons qu'une petite quantité de l'échantillon collecté pour analyse», déclare Simon. "Le reste sera archivé afin que, lorsque les gens proposeront de nouvelles expériences, ils pourront postuler pour obtenir un peu de l'échantillon." Ces échantillons d'astéroïdes devraient fournir des informations sur le système solaire précoce pour les décennies à venir.

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