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La NASA a lancé son rover Perseverance Mars et son hélicoptère Ingenuity

Par Leah Crane

Rover de persévérance

Vue d’artiste du rover Perseverance et de l’hélicoptère Ingenuity sur Mars

NASA / JPL-Caltech

La NASA a envoyé un chasseur de vie sur Mars. Le rover Perseverance, qui recherchera des signes de vie passée ou présente sur la planète rouge, a décollé le 30 juillet.

Si tout se passe bien, le rover atterrira sur Mars en février 2021, où il utilisera une suite sophistiquée d’instruments scientifiques comprenant 23 caméras pour examiner le climat et la géologie de la planète.

«La persévérance amènera tous les sens humains sur Mars», a déclaré Thomas Zurbuchen de la NASA lors d’une conférence de presse le 20 juillet. "Il sentira l'air qui l'entoure, verra et balaiera l'horizon, entendra la planète avec des microphones à la surface pour la première fois, le ressentira alors qu'il prélève des échantillons pour le cacher, peut-être même le goûter, dans un sens", comme il effectue des analyses chimiques de la poussière, a-t-il déclaré.

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Une fois que Perseverance atterrit à la surface de Mars, il lâchera un petit hélicoptère appelé Ingenuity de sa face inférieure. «En tant qu’êtres humains, nous n’avons jamais piloté de giravion, d’hélicoptère, où que ce soit en dehors de l’atmosphère terrestre, c’est donc vraiment un moment Wright Brothers sur une autre planète», a déclaré MiMi Aung, ingénieur principal d’Ingenuity, lors de la conférence de presse.

Ingenuity est une démonstration technologique et ne volera que pendant 15 minutes au maximum, mais à l'avenir, de tels hélicoptères pourraient être utilisés pour repérer des zones inaccessibles ou comme éclaireurs pour les rovers et les astronautes, a déclaré Aung.

Le rover portera également une autre démonstration technologique, un instrument pour extraire l'oxygène du dioxyde de carbone dans la mince atmosphère de Mars, que les futurs explorateurs devront peut-être faire pour y survivre. "La persévérance est également le pont entre la science et l'exploration humaine qui montre comment les deux peuvent se soutenir et se renforcer mutuellement", a déclaré Zurbuchen.

Le principal objectif scientifique de la mission est de rechercher des signes de vie sur Mars, que cette vie soit ancienne et morte depuis longtemps ou encore aujourd'hui. Il s'agit de la première mission sur Mars à rechercher explicitement la vie depuis les missions Viking 1 et Viking 2 à la fin des années 1970.

«Il est passionnant que la NASA passe en suivant l’eau et cherche des signes d’habitabilité pour rechercher des signes de vie réelle», déclare Sarah Stewart Johnson de l’université de Georgetown à Washington DC. «C’était« suivre l’eau »pendant si longtemps, et nous avons continué à trouver de l’eau – nous avons trouvé des piscines et des piscines en eau.»

Maintenant que nous savons que Mars a les ingrédients pour la vie – et qu'il y a longtemps, elle était probablement beaucoup plus chaude et plus humide qu'aujourd'hui – nous sommes mieux équipés pour rechercher des signes de cette vie. Cependant, même si nous trouvons des indices selon lesquels il pourrait y avoir eu des organismes vivants sur Mars, nous ne serons probablement pas sûrs tant que nous ne pourrons pas ramener ces indices sur Terre et les examiner en laboratoire, dit Johnson.

La persévérance se prépare à cela. Il prélèvera une série d'échantillons alors qu'il se déplace sur la surface martienne, et bien qu'il n'ait pas la capacité de renvoyer ces échantillons sur Terre, la NASA a une autre mission prévue pour 2026 qui les ramassera et les ramènera pour analyse. .

«Si nous trouvions des preuves de la vie, même si elles étaient très petites, ce serait complètement transformateur», dit Johnson. «Si nous trouvions un microbe qui est apparu sur la planète suivante, si la foudre frappait deux fois dans ce coin du système solaire, cela suggérerait que tout notre univers pourrait avoir de la vie sur beaucoup de planètes et que ce n'est pas seulement nous seuls. la nuit noire.

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