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La FDA autorise un étiquetage incorrect pendant la pandémie de COVID-19

Les perturbations généralisées dans l'industrie alimentaire grâce à la pandémie de COVID-19 ont laissé certains fabricants de produits alimentaires se démener.

Avec certains ingrédients plus difficiles à trouver, les fabricants se sont heurtés à un problème d'étiquetage: leurs produits peuvent être légèrement différents, mais la montée en puissance d'une toute nouvelle étiquette ne peut se faire en temps opportun. La FDA, dans un document d'orientation publié le vendredi avant le week-end du Memorial Day, a assoupli la réglementation concernant l'étiquetage. En d'autres termes, ce qui est sur l'étiquette peut ne pas être ce qui se trouve dans le produit.

La FDA a réduit certaines réglementations pour permettre aux fabricants de fournir théoriquement de la nourriture aux consommateurs. Oeufs, par exemple, peuvent être vendus par les épiceries dans des cartons non marqués; il s'agissait d'oeufs qui étaient auparavant dus aux hôtels et restaurants, qui sont désormais fermés. Il y a un push-and-pull avec ces règles assouplies; dans un sens, il permet des adaptations plus rapides aux chaînes d'approvisionnement modifiées afin que les gens puissent obtenir de la nourriture. Dans un autre, c'est une méthode pour une administration qui a systématiquement recherché de réduire la réglementation pour poursuivre ce processus, cette fois en citant une pandémie.

Le moment de la publication de la nouvelle orientation (juste avant un week-end de vacances) a incité certains, comme SnackSafely (une ressource allergène) pour présumer que les nouvelles sont «enterrées», publiées à un moment avec une attention minimale. Cette nouvelle directive permet d'effectuer certains échanges, omissions et ajouts à des aliments sans modification correspondante de l'étiquette. Selon la FDA, les règles sont conçues pour être temporaires, mais suggèrent qu'elles peuvent persister même après que le gouvernement a déclaré l'urgence pandémique terminée, sous la forme d'extensions.

Destinées uniquement à s'appliquer aux changements «mineurs», les règles de la FDA permettent la réduction ou l'omission d'ingrédients non primaires. Un biscuit aux pépites de chocolat qui contient normalement de l'extrait de vanille et qui a un extrait de vanille sur la liste des ingrédients, peut maintenant simplement omettre l'extrait de vanille. Un riz frit aux légumes surgelés peut omettre un ou plusieurs des légumes, ou les remplacer par un autre, tant que le légume omis ou substitué est un ingrédient «mineur, non caractérisant».

Les colorants, les épices et les acides peuvent généralement être échangés ou changés sans modification de l'étiquette. L'échange d'une variété contre une autre – disons le champignon pour le shiitake – est désormais autorisé, tant que le produit ne présente pas spécifiquement de champignons shiitake sur l'emballage («fait avec des shiitakes!» Par rapport à «fait avec des champignons»). Le pays d'origine est jeté par la fenêtre; un produit qui dit «fait avec des raisins secs de Californie» peut utiliser des raisins secs de n'importe où.

Il existe certaines règles conçues pour protéger les personnes soumises à des restrictions alimentaires, en particulier les allergies ou les restrictions religieuses. Les huiles peuvent être échangées, mais vous ne pouvez pas remplacer l'huile de canola par de l'huile de sésame (car l'huile de sésame est un allergène répertorié), ni par le suif de boeuf (car les graisses végétales ne peuvent pas être remplacées par des graisses d'origine animale, celles considéré comme trop différent pour le remplacer).

Mais SnackSafely note que ces règles de substitution des allergènes reposent sur les listes antérieures de la FDA de ce qui est et n'est pas un allergène, ce que beaucoup de la communauté des allergènes ne sont pas d'accord. Ce fabricant pourrait remplacer l'huile de canola par de l'huile d'arachide, par exemple, car l'huile d'arachide est considérée par la FDA comme n'étant pas un allergène. Des recherches limitées indiquent que l'huile d'arachide hautement raffinée est généralement sans danger pour les personnes allergiques, mais de nombreuses personnes souffrant d'allergies graves aux arachides l'évitent par prudence. Ces nouvelles règles ne le permettront pas; l'huile d'arachide pourrait être n'importe où.

La plus grande préoccupation au sujet de ces règles est le manque de transparence et, en général, la réduction de la réglementation en matière de sécurité alimentaire. Les fabricants ne sont tenus de divulguer nulle part – ni sur un site Web de la FDA, ni sur leurs propres sites Web, nulle part – qu'ils ont apporté des modifications aux produits qui rendent les étiquettes inexactes. (Dans quelle mesure serait-il difficile d'exiger qu'une entreprise qui a apporté des modifications écrive «nous avons apporté des modifications, voici notre numéro de téléphone si vous avez besoin de savoir ce qu'elles sont» sur leur site Web?) Et dans le cadre d'un ensemble de réglementations réduisant l'administration Trump, la crainte est que ces réductions rendent notre nourriture encore moins digne de confiance.

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