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Explosion de Beyrouth: qu'est-ce qui a causé l'explosion et que savons-nous d'autre?

Par Michael Le Page

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Une vue aérienne montre les énormes dégâts causés au port de Beyrouth

AFP / Getty Images

Une explosion massive le 4 août a causé des dégâts considérables dans la zone portuaire de la ville de Beyrouth au Liban, avec 100 morts et 4 000 blessés. Voici ce que nous savons jusqu'à présent.

Qu'est-ce qui a causé l'explosion?

L'explosion a été causée par 2750 tonnes de nitrate d'ammonium stockées dans un entrepôt du port. Ce qui l'a déclenché n'est pas encore clair, mais c'était presque certainement un incendie à proximité. Il y a des rapports qui un conteneur de feux d'artifice brûlait. «100% des explosions de nitrate d'ammonium stockées sont dues à des incendies incontrôlés», déclare Vyto Babrauskas, un consultant basé à New York qui a écrit plusieurs articles sur les accidents de nitrate d'ammonium.

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Qu'est-ce que le nitrate d'ammonium?

C’est un solide blanc, semblable au sel, principalement utilisé comme engrais. Il n'est pas inflammable sous sa forme pure, mais lorsqu'il est chauffé, il peut se décomposer de nombreuses manières différentes, libérant des gaz et plus de chaleur. Si suffisamment de chaleur est libérée, cette réaction peut se propager rapidement, produisant une grande quantité de gaz à la fois – une explosion. Le nitrate d'ammonium est beaucoup plus explosif lorsqu'il est mélangé avec des composés de carbone tels que le mazout ou même la poussière de charbon, ce qui peut avoir été un facteur contributif.

Ce genre de chose s'est-il déjà produit?

Il y a eu de nombreuses explosions dans le monde en raison du nitrate d'ammonium. Le pire a été en 1947, lorsque plus de 500 personnes sont mortes à Texas City lors du déchargement d'un navire transportant 2300 tonnes de nitrate d'ammonium. Le plus récent a eu lieu à West, au Texas, en 2013, lorsque 15 personnes sont mortes après une explosion dans un entrepôt d'engrais. Les images vidéo de cette explosion ressemblent à celles de Beyrouth, dit Babrauskas. «Beyrouth, c'est la même chose, juste plus grande.»

Pourquoi une si grande quantité de nitrate d'ammonium a-t-elle été stockée au port?

Il proviendrait d’un navire qui devait l’emmener au Mozambique en 2013. Le navire a été contraint d’entrer dans le port après avoir rencontré des problèmes techniques et n’a pas été autorisé à poursuivre son voyage. Il a été abandonné par les propriétaires et sa cargaison a été transférée dans un entrepôt.

Donc il a juste été laissé là?

Les responsables du port ont essayé de s'en débarrasser. Ils ont envoyé un certain nombre de lettres à un juge entre 2014 et 2017 pour demander une assistance pour exporter ou vendre le matériel, rapporte Reuters.

At-il été stocké correctement?

Les photos suggèrent que le nitrate d'ammonium a été stocké dans un entrepôt normal. Le nitrate d'ammonium doit être stocké dans un bâtiment incombustible, comme un bâtiment en béton, sans matériaux combustibles à l'intérieur ou à proximité, dit Babrauskas. «Nous savons depuis environ 150 ans comment éviter complètement les incendies incontrôlés dans les entrepôts», dit-il. «C'est tout à fait évitable.»

Quel était cet étrange nuage blanc qui est apparu brièvement lors de l'explosion principale?

C'était l'onde de choc de l'explosion qui faisait de l'eau dans l'air se condenser. Une onde de choc est une zone de haute pression en mouvement rapide. Immédiatement derrière, il y a une chute brutale de pression et donc de température, ce qui provoque de la condensation. Le même effet provoque le cône de vapeur autour des aéronefs volant à proximité ou au-dessus de la vitesse du son.

Et la fumée rouge visible avant et après l'onde de choc?

C’est le dioxyde d’azote, l’un des produits chimiques qui peuvent être produits lorsque le nitrate d’ammonium se décompose. «Si vous voyez des vapeurs rouges, courez très vite», dit Babrauskas. Nous respirons constamment du dioxyde d’azote car il s’agit d’un polluant atmosphérique produit par le trafic, mais sa couleur n’est pas évidente car il n’est présent qu’à l'état de traces.

Cela pourrait-il se reproduire ailleurs?

Oui. Par exemple, Babrauskas affirme qu'il n'y a eu aucun changement de réglementation aux États-Unis depuis l'explosion au Texas en 2013.

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