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Exclusif: Inquiétudes soulevées au sujet de l'enquête vitale sur l'infection à covid-19 au Royaume-Uni

Par Adam Vaughan

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L’enquête de l’Office for National Statistics est conçue pour tester un échantillon représentatif de la population britannique

Danny Lawson – Piscine WPA / Getty Images

Le plus grand programme britannique de suivi de la propagation du coronavirus risque de fournir une image trompeuse de l’épidémie, car une part croissante de personnes invitées à participer ne renvoie aucun résultat de test.

L’Office britannique des statistiques nationales (ONS) a lancé son enquête en avril pour estimer le nombre de personnes infectées par le virus chaque semaine. Au début, il a échantillonné au hasard des milliers de maisons en Angleterre, puis en ajoutant celles du Pays de Galles et d'Irlande du Nord. Les principaux conseillers scientifiques du gouvernement britannique le considèrent comme l’étalon-or pour mesurer l’état de l’épidémie, car d’autres méthodes telles que les tests peuvent manquer de nombreux cas.

Au début de l'enquête, 51% des ménages anglais invités à participer ont renvoyé au moins un écouvillon de test. Cependant, ce chiffre est maintenant tombé à seulement 5%.

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La mise à jour la plus récente de l’enquête, le 9 octobre, a suggéré qu’une personne sur 240 en Angleterre est actuellement infectée et a constaté une forte augmentation du taux d’incidence au cours des six dernières semaines, ce qui a conduit à des appels à des interventions plus fortes de la part du gouvernement.


La baisse du taux de réponse a fait craindre que l'enquête ne devienne biaisée. Si les tests ne sont renvoyés que par un certain groupe de personnes, ils peuvent devenir moins représentatifs de la population en général et du véritable état des infections.

L'ONS dit qu'il pondère les résultats pour éviter cela, mais cela peut ne pas fonctionner, dit Sheila Bird de l'Université de Cambridge. «La repondération peut ne pas traiter suffisamment le biais systématique.»

Un exemple de ce biais serait si le petit pourcentage de personnes qui retournent des prélèvements sont également celles qui sont plus attentives aux conseils, et donc moins susceptibles d'être exposées au covid-19 – ce qui soulève la perspective d'une sous-estimation des infections.

«La grande question est de savoir si ce décrochage pourrait ou non biaiser les résultats et il est difficile de répondre», explique Paul Hunter de l'Université d'East Anglia, au Royaume-Uni. «Dans une vaste étude, il est certainement possible d'ajuster les analyses pour tenir compte de l'évolution démographique dans la cohorte restante en standardisant les différences d'âge, de sexe et de groupe social.» Il dit qu'il n'est pas surprenant que le taux de réponse diminue, car il a constaté la même chose lors d'une étude sur les maladies infectieuses en 2016.

L'une des raisons de cette baisse peut être que le programme s'est énormément étendu, passant de 20 000 ménages au départ à près de 800 000 depuis le 13 juillet, ce qui signifie qu'il touche simplement plus de personnes qui ne souhaitent pas y participer.

Le premier groupe de ménages avait également participé aux précédentes enquêtes de l'ONS, ce qui signifie qu'ils connaissaient bien l'organisation. Depuis le 13 juillet, les ménages ont été choisis parmi une liste de 26 millions d’adresses au Royaume-Uni, atteignant les personnes qui n’ont jamais travaillé avec l’ONS.

Alors que le taux de réponse en Angleterre est actuellement de 5 pour cent, l'ONS suggère que cela ne devrait pas être considéré comme un chiffre définitif, car il n'y a pas de limite de temps pour le temps que les ménages invités peuvent mettre pour répondre.

Un porte-parole de l'ONS a déclaré: «En testant au hasard un large échantillon représentatif de la population britannique, indépendamment du fait qu'ils présentent ou non des symptômes, (l'enquête sur l'infection) continue d'offrir des estimations fiables sur la propagation de ce virus. »

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