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Elon Musk Company Implants Chip in Pig’s Brain

Parmi les nombreux projets du milliardaire technologique Elon Musk, il y en a un petit appelé Neuralink, qui travaille sur l'interfaçage cerveau-ordinateur.

La semaine dernière, Musk a publié une vidéo démontrant l’état actuel de Neuralink, sous la forme d’une puce implantée dans le cerveau d’un porc domestique. Alors, quel est le problème?

Les puces implantées dans le cerveau des animaux ne sont pas particulièrement nouvelles; électrodes attaché au cerveau afin de suivre leur activité depuis des décennies. De nombreux systèmes plus anciens activé les actions physiques avec l'activité cérébrale seule. En d'autres termes, un implant capterait une «pensée» et effectuerait une action, comme déplacer un objet. Ces pensées ne sont généralement pas très complexes et consistent généralement en des habiletés motrices assez basiques, mais ce type de technologie fascine à la fois les scientifiques et les fans de science-fiction depuis de nombreuses années.

D'autres systèmes ont déjà été implantés chez l'homme, dont un pour le traitement de la maladie de Parkinson qui a été approuvé en 1997. Celui-ci bloque certains nerfs, afin d'étouffer les tremblements causés par la maladie.

Au lieu d’offrir une sorte de télékinésie ou d’ajustements nerveux ultra-simples, le système de Neuralink est davantage axé sur la collecte de données. Ces données peuvent être visualisées de plusieurs manières – il a été montré que des bips et des bulles apparaissent sur un graphique, dans la vidéo – mais c'est aussi là que les limites de cette technologie sont claires. Neuralink, pour le moment, est capable de fournir des données en temps réel, ce qui est nouveau pour un implant aussi bas que celui-ci; d'autres sont en cours, y compris certains du département de la Défense.

Le système de Neuralink est à très faible impact, avec un module Bluetooth sans fil, en forme de petite pièce, selon le bord. C’est à peine perceptible, et dans la vidéo partagée par l’entreprise, le cochon en question, nommé Gertrude, semble avoir une amplitude de mouvement complète et ne souffrir d'aucune douleur ou inconfort. C'est également un progrès majeur; Musk dit que la chirurgie pour implanter le dispositif est peu invasive et peut être effectuée en moins d'une heure.

Mais il ne puise également que dans un très petit pourcentage de ce que fait le cerveau, limité pour l'instant à la surface du cerveau. Des quantités massives d'activité cérébrale ne sont pas du tout surveillées par cet appareil. Un problème supplémentaire est que, eh bien, personne ne sait exactement ce que signifient une grande partie de ces données. Dans le cas de Gertrude, Musk a montré que l'interaction avec le museau du porc entraîne beaucoup d'activité cérébrale, car les porcs ont un ensemble très développé de terminaisons nerveuses et une puissance de traitement cérébrale pour cet organe. C'était, eh bien, déjà connu, et savoir où l'activité cérébrale a lieu n'est pas la même chose que comprendre exactement pourquoi, comment et quand l'activité cérébrale se produit, ou comment réparer quelque chose qui pourrait être inopérable (comme les fonctions de la parole, par exemple). Nous passons également sous silence les problèmes de confidentialité liés à la fonction cérébrale littérale envoyée via Bluetooth; des experts en éthique ont appelé pour de nouvelles règles pour protéger la confidentialité de ces appareils.

Musk était effusif dans son ambition. Rapports The Verge qu'il a déclaré «que l'appareil pouvait aider à résoudre un certain nombre de problèmes neurologiques, de la perte de mémoire aux accidents vasculaires cérébraux en passant par la dépendance, ou surveiller la santé d'un utilisateur et l'avertir en cas de crise cardiaque.» Ces possibilités ne sont pas totalement extravagantes, mais sont certainement loin d’être.

D'un point de vue agricole, des implants comme ceux-ci – à condition qu'ils soient faciles à installer et rentables – pourraient aider les agriculteurs et les éleveurs à comprendre plus précisément ce que leurs animaux pensent et ressentent. Cela pourrait signifier une meilleure compréhension du bien-être et de la santé des animaux, ce qui est bien sûr une préoccupation primordiale pour quiconque possède du bétail. Musk, pour sa part, semble plus intéressé par le côté humain des choses. Humanoïde, en tout cas.

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