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Deux vieux vaisseaux spatiaux viennent d'éviter une collision catastrophique en orbite

Par Leah Crane

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Illustration de débris spatiaux en orbite autour de la Terre

Age fotostock

À environ 1 000 kilomètres au-dessus de la surface de la Terre, deux anciens engins spatiaux ont évité de justesse une collision. S'ils s'étaient percutés, le smashup aurait pu créer une gerbe de débris qui serait extrêmement dangereuse pour les autres satellites et pourrait déclencher une réaction en chaîne de collisions.

Les deux objets sont un satellite de navigation soviétique Parus lancé en 1989 et un propulseur de fusée chinois lancé en 2009. Ni l'un ni l'autre n'a de méthode de propulsion à bord, il n'y a donc aucun moyen de les éloigner l'un de l'autre.

«De nos jours, c'est plus rare, et généralement vous avez une certaine propulsion sur le satellite afin qu'à la fin de la mission, vous abaissiez suffisamment son orbite pour qu'il rentre et retombe dans la mer ou brûle», explique Jonathan McDowell. au Harvard-Smithsonian Center for Astrophysics. Mais il y a beaucoup de ces objets plus anciens en orbite sans aucun moyen de les empêcher de se briser les uns dans les autres.

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LeoLabs, une entreprise qui suit les débris spatiaux, a prédit que les deux objets passeraient à moins de 12 mètres l'un de l'autre le 16 octobre, augmentant le risque de collision à plus de 10%. Heureusement, cela semble avoir été évité, dit la firme.

Une telle collision aurait réduit les deux vaisseaux spatiaux à des nuages ​​d'obus se précipitant sur l'orbite et potentiellement écrasant d'autres satellites.

«Si vous avez une collision, les morceaux de débris se retrouvent sur ces orbites elliptiques où ils traversent de nombreuses voies d'altitude», explique McDowell. "C'est un peu inquiétant quand vous avez quelque chose comme ça – il ne suffit pas de rester en sécurité dans sa voie."

Une partie de la crainte est qu'un nuage de débris comme celui-ci puisse déclencher un scénario connu sous le nom de syndrome de Kessler, où les débris continuent de frapper d'autres satellites et de causer plus de débris dans une sorte d'effet domino de destruction.

Des passages rapprochés comme celui-ci se produisent une ou deux fois par an, les collisions réelles ne se produisant qu'une fois par décennie environ, estime McDowell. Mais alors que nous continuons à lancer un nombre toujours croissant de satellites, ils pourraient commencer à se produire plus souvent. «Si nous n'agissons pas, ce problème ne fera qu'empirer», dit-il.

Si nous n’arrêtons pas d’ajouter des tas de déchets spatiaux en orbite et de commencer à nettoyer nos vieux dégâts, les collisions de satellites pourraient devenir monnaie courante.

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