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Des dizaines de sites volcaniques actifs repérés sur Vénus pour la première fois

Par Jason Arunn Murugesu

Sapas Mons

Sapas Mons est un grand volcan sur Vénus

NASA / JPL

Plusieurs dizaines de sites volcaniques actifs ont été identifiés sur Vénus pour la première fois. La découverte pourrait aider les futures missions sur la planète et ajouter à notre compréhension des raisons pour lesquelles il y a de la vie sur Terre, mais pas de Vénus.

Anna Gülcher de l'Institut fédéral suisse de technologie de Zurich, en Suisse, et ses collègues ont créé des simulations à haute résolution de la façon dont les sites volcaniques sur Vénus pourraient se former, sur la base de notre compréhension de l'intérieur de la planète en utilisant les données de la mission Venus Express de l'Agence spatiale européenne, qui a pris fin en 2014. Ils ont ensuite regardé des images infrarouges de la mission Magellan de la NASA à Vénus au début des années 1990 pour voir si les images correspondaient à leurs simulations.

«Les gens ont suggéré que Vénus était volcaniquement active auparavant», dit Gülcher, ce qui signifie qu'elle a des volcans qui ont éclaté au cours des derniers millions d'années. «Ce que nous avons fait de nouveau, c'est de cartographier ces régions et de les mettre en corrélation avec ces sites spécifiques.»

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Les simulations ont permis aux chercheurs d'identifier les caractéristiques d'un site volcanique actuellement actif. Plus particulièrement, ils ont recherché une tranchée autour de l'anneau extérieur d'un site et un renflement sur le bord de la tranchée.

En regardant les images de Magellan, ils ont constaté qu'au moins 37 sites volcaniques avaient ces caractéristiques, suggérant qu'ils sont actifs. Les sites volcaniques, appelés coronae, sont beaucoup plus grands que les volcans de la Terre. La couronne moyenne que les chercheurs ont examinée avait un diamètre de 300 kilomètres. Mauna Loa à Hawaï, le plus grand volcan actif sur Terre, ne mesure que 120 kilomètres de large.

Les chercheurs ont également découvert que la plupart de ces sites se trouvaient dans une ceinture autour de la planète, qu'ils ont surnommée l'anneau de feu. Gülcher espère que les futures missions à Vénus se concentreront sur cette région afin d'en savoir plus sur la géologie de la planète.

«Sur la base de la taille, de la chimie et de la position dans le système solaire, Vénus est la planète la plus semblable à la Terre jamais observée», déclare Sami Mikhail de l'Université de St Andrews, au Royaume-Uni. «Comprendre si la planète est volcaniquement active ou non aujourd'hui est une pièce intégrale du puzzle pour révéler pourquoi la Terre est la définition d'habitable, et Vénus est un terrain vague stérile, chaud et infernal.

Référence du journal: Géoscience de la nature, DOI: 10.1038 / s41561-020-0606-1

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