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Des arrêts cardiaques mortels pourraient cacher des décès par surdose d'opioïdes aux États-Unis

Par Jessica Hamzelou

Pilules de fentanyl

Le fentanyl est un puissant analgésique qui a été au cœur de la crise des opioïdes aux États-Unis

DON EMMERT / AFP via Getty Images

On suppose souvent que les morts subites sont causées par un cœur défaillant. Mais environ 17% des décès supposés être causés par un arrêt cardiaque pourraient en fait être dus à une surdose de drogue, selon une étude à San Francisco.

Un grand nombre de décès étaient liés à l'utilisation de médicaments opioïdes. «Cela indique que le« nombre sombre »des surdoses d’opioïdes peut être beaucoup plus élevé que ce que nous pensions», déclare Rebecca McDonald du King’s College de Londres, qui n’a pas participé à la recherche.

Entre 2011 et 2017, Zian Tseng de l'Université de Californie à San Francisco et ses collègues ont pratiqué des autopsies sur 767 personnes décédées subitement dans la ville. Le personnel médical d'urgence a présumé que toutes les personnes étaient décédées d'un arrêt cardiaque, qui survient lorsque le cœur cesse de battre correctement et que le sang est incapable de pomper efficacement autour du corps.

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De tels cas ne feraient normalement pas l’objet d’une autopsie, mais des tests de toxicologie post mortem ont révélé que 17% de ces personnes sont en fait décédées d’une surdose de drogue. Ceci en dépit du fait que «les ambulanciers avaient appelé ces arrêts cardiaques et le (médecin légiste) n'avait découvert aucune preuve de drogue sur les lieux, et n'avait aucun soupçon de surdose de drogue», dit Tseng.

On a découvert que la plupart de ces personnes prenaient un cocktail de médicaments, mais les médicaments les plus couramment trouvés étaient les opioïdes. Un peu plus des deux tiers des personnes décédées d'une surdose semblent avoir pris des opioïdes – et près de la moitié de ces personnes prenaient ces médicaments sur ordonnance.

Les opioïdes – qui comprennent la codéine, la morphine et le fentanyl – sont généralement prescrits pour traiter la douleur, mais il est facile de devenir dépendant d'eux. Les personnes qui développent une dépendance risquent de rechercher des doses plus élevées et des opioïdes illicites, y compris l'héroïne. Les opioïdes étaient impliqués dans 46802 décès par surdose aux États-Unis en 2018, selon les Centers for Disease Control and Prevention (CDC) des États-Unis. Mais ce chiffre est peut-être sous-estimé, disent Tseng et ses collègues.

La découverte pourrait avoir des implications pour le traitement d'un arrêt cardiaque suspecté. Les effets d'une surdose d'opioïdes peuvent être stoppés en utilisant un médicament appelé naloxone, dont on pense qu'il est sûr à utiliser même chez les personnes qui n'ont pas pris d'opioïdes. «La question est… faut-il administrer de la naloxone dans d'autres cas où une surdose d'opioïdes ne peut être exclue?» demande McDonald.

Tseng le pense. «La naloxone est une intervention peu coûteuse et à faible risque qui pourrait potentiellement sauver de nombreuses vies si elle était incorporée dans des stratégies de réanimation par les ambulanciers paramédicaux pour des arrêts cardiaques présumés, ciblés ou universellement», dit-il.

On ne sait pas si le résultat s’appliquera à d’autres régions des États-Unis ou d’autres pays. «Je ne sais pas avec quelle facilité il peut être extrapolé, car le système de signalement des décès est si différent dans différentes régions du pays», déclare Joshua Sharfstein de la Johns Hopkins Bloomberg School of Public Health à Baltimore, Maryland. "Il n'y a pas de norme nationale unique pour ce qui est déclaré une surdose et comment elle est déclarée."

La découverte remet également en question l'exactitude d'autres statistiques sur la santé, dit Tseng. «Sans confirmation post mortem, toutes les causes de décès sur les certificats de décès ne sont que des suppositions éclairées», dit-il. «Par conséquent, toutes les données globales de mortalité rapportées par le CDC (et d'autres organisations de santé) sur la mortalité par cancer, la mortalité par maladie cardiaque, etc. doivent être prises avec un grain de sel.»

Référence du journal: Annales de médecine interne, DOI: 10.7326 / M20-0977

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