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Dans un monde en réchauffement, le Canada pourrait devenir un grenier à pain, mais pas sans frais

Alors que la planète subit le changement climatique, il a été généralement admis qu'il y aurait peut-être des doublures en argent.

Parmi ces revêtements d'argent possibles, il y a une grande quantité de terres qui est juste un peu trop froide pour une agriculture substantielle. Si cette zone est juste plus chaude de quelques degrés, pourrions-nous avoir une énorme quantité de nouvelles terres agricoles entre nos mains?

Une nouvelle étude de l'Université de Guelph examine cette question. Cette université, en plus d'être l'une des meilleures universités agricoles et vétérinaires au monde, est située dans la province canadienne de l'Ontario. Le Canada est un vaste pays avec une population relativement petite, regroupée dans la partie la plus au sud. Si le changement climatique peut libérer une partie des terres massives du Canada à des fins agricoles, cela pourrait être une énorme bénédiction, non?

La nouvelle étude a créé des modèles utilisant des données climatiques pour explorer quel type de terres agricoles pourrait s'ouvrir. Ils ont constaté que les terres agricoles agricoles pouvaient augmenter d'un tiers, principalement dans le nord du Canada et en Russie. Super! Mais ce n'est pas nécessairement un document super optimiste, car les chercheurs se sont également concentrés sur les coûts environnementaux de l'ouverture de nouvelles étendues de terres à l'agriculture.

Voici un énorme problème. Le Canada abrite une grande partie des réserves mondiales de tourbe. La tourbe est une matière végétale en décomposition, souvent présente dans les tourbières et les zones humides. La tourbe est une substance utile; il est prisé dans le jardinage (mais pas tout à fait dans l'agriculture à grande échelle) pour sa capacité à agir comme une éponge, à absorber des quantités absurdes d'eau et à la libérer lentement. Il est également parfois séché et utilisé en remplacement du bois de chauffage dans des régions du monde sans beaucoup d'arbres, surtout en Écosse, où il fait tellement partie intégrante de la fabrication du whisky écossais que «tourbé» est devenu un adjectif.

Mais la tourbe est aussi peut-être le système de stockage de carbone le plus efficace sur la planète. Les tourbières contiennent des milliards de tonnes de carbone accumulé; avec un manque d'oxygène, les plantes en décomposition n'ont nulle part où libérer leur carbone. Il reste donc juste là, comme une gigantesque batterie. Et lorsque les tourbières sont perturbées, ce carbone est libéré dans l'atmosphère, comme l'ouverture d'une canette de soda secouée.

C'est une préoccupation pour la récolte de tourbe pour le jardinage, mais la perturbation de la tourbe pour cette utilisation est si minime par rapport à ce qui pourrait se produire si des tourbières canadiennes étaient mises au jour pour des terres agricoles. Jouer avec les tourbières et libérer le dioxyde de carbone stocké aurait pour effet entièrement indésirable d'augmenter les gaz à effet de serre dans l'atmosphère, ce qui aggrave le problème.

Les chercheurs concluent que même si davantage de terres agricoles peuvent s'ouvrir en raison de températures plus chaudes, ce sera une chose très complexe à ajuster. Ils recommandent simplement de laisser les tourbières nordiques seules; le coût ne vaut peut-être pas le nouveau terrain.

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