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Certains poissons mâles utilisent leur queue pour éloigner le sperme de leurs rivaux des œufs

Par Christa Lesté-Lasserre

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Les poissons mâles à volants sombres savent comment faire face à la concurrence

Shutterstock / clignement des yeux

Pour augmenter leurs chances de fertiliser un nid d'œufs, certains poissons mâles utilisent leur nageoire caudale pour évacuer le sperme déposé par leurs rivaux.

Les scientifiques ont précédemment déterminé que les formes de pénis peuvent aider les animaux mâles à retirer le sperme d'un rival de l'appareil reproducteur féminin. Cependant, la nouvelle étude est la première à découvrir que même parmi les animaux qui fécondent des œufs en dehors du corps, les mâles ont des stratégies pour éliminer le sperme de leurs rivaux et augmenter leurs chances de paternité.

Takeshi Takegaki de l'Université de Nagasaki au Japon et ses collègues ont étudié le comportement de 12 poissons à volants sombres mâles tenant un nid (Bathygobius fuscus), commune dans l'océan Indo-Pacifique, face à des spermatozoïdes rivaux dans leurs nids. Comme la plupart des poissons osseux, les frillgobies sombres se reproduisent par le frai, ce qui signifie que les mâles éjaculent du sperme dans l'eau pour féconder les œufs.

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Les mâles qui portent le nid sont des poissons qui occupent un trou entre les rochers et encouragent ensuite les femelles à pondre à l'intérieur, que le mâle féconde ensuite et protège des autres mâles.

Les soi-disant mâles baskets – qui sont plus petits mais avec des testicules plus gros – se faufilent littéralement dans les nids pour éjaculer sur des œufs juste pondus, puis s'en vont. Les mâles qui tiennent le nid «chassent agressivement» les mâles de baskets loin de leurs trous rocheux, dit Takegaki, puis attirent leurs queues à l'entrée du nid après que l'intrus soit parti comme s'il «balayait» le sperme rival.

L’équipe de Takegaki a injecté des quantités équivalentes d’eau de mer ou de sperme de mâles de baskets dans les trous rocheux des mâles dans les aquariums de laboratoire. Ils ont constaté que les mâles qui tenaient le nid faisaient tourner la queue environ 30 fois plus lorsqu'ils détectaient la présence de spermatozoïdes de sneaker injectés manuellement par rapport à l'eau de mer. Les poissons captent probablement des signaux chimiques du sperme rival qui influencent leur comportement, dit-il.

Ce mouvement actif de la queue a conduit, en moyenne, à une baisse de 87% de la concentration de spermatozoïdes dans le nid, dit-il. Bien que cela contribue efficacement à l'élimination des spermatozoïdes rivaux du nid, le mouvement de la queue présente un inconvénient majeur: il supprime également le sperme du mâle qui tient le nid. Pour compenser, les poissons produisent alors davantage de leur propre sperme dans le nid.

«Les mâles qui portent le nid doivent éjaculer encore et encore après le retrait du sperme de leur rival», explique Takegaki. Bien que l'éventail ne supprime pas tous les spermatozoïdes rivaux, cela aide: le sperme des baskets n'a fécondé que 30% des ovules testés, même si les baskets produisent beaucoup plus de spermatozoïdes que les mâles porteurs de nid grâce à leurs testicules plus gros.

Référence du journal: Actes de la Royal Society B, DOI: 10.1098 / rspb.2020.2004

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