Catégories
Actualités rurales

AVIS: Les agriculteurs ont besoin de plus d'options de transformation de la viande

Pour Michael Kovach, éleveur de Pennsylvanie, le manque d'installations d'abattage à proximité de sa ferme est un fardeau depuis de nombreuses années.

Kovach vend son porc, son bœuf, son agneau et son poulet sur place dans son propre stand de ferme. Mais avant de le faire, il doit envoyer ses animaux dans une installation inspectée par l'État pour y être traités. Alors que le bétail, les moutons et les porcs peuvent être transformés à seulement 30 minutes, ses poules voyagent environ deux heures et demie dans chaque sens. Le long trajet en voiture n'est pas seulement un inconvénient pour Kovach – il est également loin d'être idéal pour les poulets, qui peuvent éprouver du stress pendant le transport. En fin de compte, cela peut affecter la qualité du produit final, qui, en plus du coût supplémentaire du carburant pour aller et venir, peut réduire le résultat net d’un éleveur.

Ce qui inquiète le plus Kovach, cependant, c'est la possibilité de fermer ses installations de transformation les plus proches, temporairement ou définitivement. La prochaine usine la plus proche est à au moins six heures de route, et il n'est pas certain qu'elle pourrait même trouver le temps de traiter ses animaux. Les installations sont souvent réservées des mois à l'avance, ce qui signifie que les demandes de dernière minute peuvent être extrêmement difficiles à satisfaire. L'arriéré obligerait Kovach à trouver plus d'espace et de nourriture pour ses animaux. Plus ils grandissent, ils peuvent perdre de la valeur et souffrir d'une qualité de vie inférieure.

Kovach n’est certainement pas le seul à avoir ces préoccupations. Alors même que la production de viande a augmenté au cours des dernières décennies, des milliers d'usines de viande à petite échelle ont fait faillite, ne laissant qu'une poignée de grandes usines pour traiter la majorité de notre approvisionnement en viande: par exemple, juste 50 plantes représentent environ 98 pour cent de tous les abattages et de la transformation de la viande bovine à l'échelle nationale. Ces usines appartiennent à une poignée encore plus petite de sociétés; 85 pour cent du marché de la viande bovine contrôlé par seulement quatre entreprises, contre 25 pour cent il y a à peine 43 ans. Cette consolidation rapide a abouti à une grave pénurie d'infrastructure régionale de transformation de la viande à travers le pays, forçant la plupart des agriculteurs et des éleveurs américains à transporter leur bétail des heures incalculables chaque mois, avec peu d'alternatives si les choses tournent mal.

Malheureusement, au cours des sept derniers mois, les choses avoir allé sur le côté – plus que Kovach et ses collègues éleveurs ne l'auraient jamais imaginé. Pendant la pandémie, au moins 508 usines de conditionnement de viande ont signalé des cas confirmés de COVID-19, représentant environ un sixième des usines du pays. Des dizaines de ces usines ont temporairement ralenti ou interrompu la production pour maîtriser les épidémies, limitant considérablement la capacité de transformation de la viande du pays.

Au plus fort de ces fermetures fin avril, la production porcine était vers le bas 25 pour cent et la production de bœuf a baissé de 10 pour cent, ce qui confirme bon nombre des craintes des éleveurs quant à d'éventuelles perturbations. Bien que la plupart aient pu éviter le pire scénario d'euthanasier des troupeaux entiers d'animaux, le coût de la conservation des animaux plus longtemps et le temps nécessaire pour trouver des abattoirs de secours ont certainement pesé sur de nombreux producteurs.

Les fermetures d'usines de viande étaient également une mauvaise nouvelle pour les consommateurs, qui ont été confrontés à pénuries de viande et des prix plus élevés. Bien que la production soit pour l'essentiel revenue à la normale, les consommateurs continuent de payer substantiellement plus pour le bœuf, le porc et la volaille – un fait qui serait alarmant chaque année, mais qui l'est d'autant plus maintenant que des millions chape avec le chômage et l'insécurité alimentaire.

À ce jour, la pandémie de coronavirus est la perturbation la plus importante à laquelle l'industrie de la viande a été confrontée, mais il y a eu plusieurs autres cas où des niveaux élevés de concentration ont laissé les agriculteurs et les consommateurs dans une impasse. Par exemple, l'année dernière, une installation responsable de l'abattage de 5 pour cent de tout le bœuf américain, fermer après qu'un incendie a endommagé le bâtiment. Dans les semaines suivantes, les éleveurs gagné moins pour le bétail, tandis que les consommateurs ont payé plus pour le bœuf. Plus récemment, le possible fermeture de la deuxième plus grande usine de transformation d'agneau du pays pourrait se retrouver sans aucun endroit où transformer leur bétail. Inévitablement, les crises futures – le changement climatique, une autre pandémie, ou qui sait quoi – vont choquer ce système fragile de blocs Jenga soigneusement empilés, faisant tomber toute la chaîne d'approvisionnement de la viande avec lui.

Heureusement, nous disposons des outils et des informations dont nous avons besoin pour éviter que cela ne se produise. Pour commencer, le ministère de la Justice, la Federal Trade Commission et la division Packers and Stockyards du ministère américain de l'Agriculture doivent restaurer la concurrence sur les marchés agricoles en appliquant la réglementation antitrust et en restructurant les grandes entreprises si nécessaire.

En plus de marchés équitables, les petites et moyennes usines de viande pourraient bénéficier d'un soutien pour étendre leur portée et leur capacité. Une façon d'y parvenir consiste à adopter une législation qui offre une aide financière pour obtenir une inspection de l'État et du gouvernement fédéral, ce qui peut être d'un coût prohibitif, ce qui permet de mettre en ligne davantage de petits abattoirs pour les agriculteurs et les éleveurs. En outre, les législateurs devraient à la fois autoriser à nouveau la déclaration obligatoire des prix du bétail pour faciliter la découverte ouverte et transparente des prix dans le secteur et exiger des grands conditionneurs de viande qu'ils achètent plus de viande de bœuf sur le marché libre, une mesure qui contribuerait à freiner la concentration verticale dans l'industrie.

La pandémie a révélé de profondes faiblesses dans l'industrie de la viande. Ces mesures simples contribueraient grandement à remédier à ces faiblesses, ce qui, à son tour, soutiendrait les éleveurs indépendants comme Kovach et assurerait un approvisionnement alimentaire sûr et fiable pour les consommateurs américains.

Rob Larew est le président du National Farmers Union.

Laisser un commentaire

Votre adresse de messagerie ne sera pas publiée. Les champs obligatoires sont indiqués avec *